Back from Africa, a continent of hope in a changing world (EN, FR, ESP)

Back from my visit to west Africa for the Le Monde Africa festival in Abidjan, where I took part in a round table on the theme of smart, sustainable and resilient cities, I’d like to share my impressions with the readers of I-AMBIENTE.

 

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Africa is currently experiencing a faster rate of urban expansion than anywhere else in the world. The number of city dwellers has more than doubled in the last two decades and now reaches 412 million – that’s 40% of the entire African population.

Just ten years from now, Africa will be the world’s most populated continent after Asia; and by 2035, its population is expected to double to 870 million. 

By which time half the African population will be living in an urban environment. Growth will be especially intense in sub-Saharan Africa. Lagos and Kinshasa are currently the 18th and 29th most populated citied in the world: by 2025 they’ll have risen to 11th and 12th place respectively, easily overtaking Africa’s biggest city at present, Cairo. And in percentage terms, medium-sized cities will grow even faster.

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Africa has all kinds of problems to contend with, but in this context of unparalleled growth it’s also a continent of hope. The priority is to build a dialogue on urban challenges which takes into account memory, history, context, in addition to the usual models and mantras on what a smart city should be.

Africa as a whole is undergoing radical transformation, not only in the way it uses its basic resources – land, water and energy – but also in the production, consumption and distribution of foods. This transformation requires a whole raft of social, economic and environmental policies that place cities and urban expansion at the centre of everyone’s concerns.

African cities are pluralistic, heterogeneous, diverse, complex and – as I like to say, in allusion to Italo Calvino’s Invisible Cities – multiple. This pluralism is in many ways positive, but it also forces us to reflect intensely on underlying problems, which have to be tackled in their most global and interdisciplinary aspects. This is no time for technocratic jargon and attitudes, or for top-down “solutions” that do little to drive the real transformation which is so vitally needed in the urban environments of Africa. As places of social and cultural creativity, cities must teach their inhabitants the importance of coexisting in difference, allowing different identities and cultures not only to circulate freely but also to live together.

Africa is also faced with enormous challenges in terms of governance. The twenty-first century is going to be the century of cities, and those in charge of the cities. At the same time, transparency and democracy must be guiding values in the management of public life in cities if the conditions are to be created for the free exercise of power and the right to contest power, giving the capacity of empowerment to citizens on a basis of freedom of action.

Basing our approach on what’s happening in capital cities like Lagos, Abidjan, Accra, Nairobi, Cotonou, Cairo, Cape City and so on, and in light of our observations on the systems of production of urban spaces, we have to accept that years and years of urban expansion have led to the emergence of cities whose heterogeneity of construction offers a platform for reflection on the future: heterogeneity in terms of housing, land ownership, territory, aspects of legality and illegality in development, precarity, inequality, poverty and the development of very different types of infrastructure.

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The African continent has the world’s largest population of dwellers of “informal housing”, to use a term that’s currently in vogue but fails to reflect the difficulties endured in recent decades by large sectors of this population living in spontaneous settlements. How can we speak of smart cities when huge swathes of their populations live on less than one US dollar a day, and have no access to basic resources such as water, sewers, healthcare and employment?

Urban expansion is a phenomenon which involves the interpenetration of different human activities, and the coming together of people from different origins in an environment more densely populated than those origins. This forces us to look at the issue of the smart, sustainable and resilient city from a viewpoint which reveals the particularity of these African cities: the apparent disorder, the predominance of young people, rapid development, uncontrolled population growth – but also a creative and development potential which is probably unique in a world in crisis, and which makes today’s Africa a key resource for the future.

In Africa, policy on sustainable development in urban environments is much more than a “nice, but optional” course of action, as Nicholas You, chairman of the steering committee of UN-HABITAT’S “World Urban Campaign”, recently noted. Ultimately, it’s urban policy that will determine whether Africa has the capacity to secure sustainable development at all levels of society. “Cities must be the number one priority for public policy, which must at the same time place the preservation of the environment at the heart of attempts to solve social and economic problems.

At the same time, and as an illustration of the tremendous power of ubiquitous technology, in Africa we have an enormous creativity which finds its expression in urban eco-systems, especially in the field of hyper-proximity, the use of social media and convergence with m-commerce.

On more than one occasion I’ve seen – and written about – how, in west Africa in particular although I’ve also observed it in southern Africa, urban transformation has changed the way proximity services operate. The massive presence of mobile phones has given rise to this interesting phenomenon of access to banking services via a mobile telephone number. A telephone number is no longer just that “virtual place” where conversations take place but rather, and above all, the kiosk around which the business of everyday life is transacted, like the transfer of money, shopping, parcel sending and a multiplicity of other, overlapping services.

In this respect Africa is a pioneering continent in the use of smartphones and their penetration of everyday life via simple, routine acts.

The input of the different diasporas that have now returned to the continent gives an impulse of creativity that makes Africa a leading seedbed for business start-ups and value-creating eco-systems.

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Looking at its size, its economic and political weight and the sociocultural trends that are driving new urban lives on the continent, we realize how the transformation of our cities poses the challenge of better quality of living in these new urban spaces. The paradox of the African continent is in reality no paradox at all – we see how new technology is leaving a deep and lasting impression on the everyday lives of every inhabitant.

With its power and ubiquity and its ability to create new uses and services, the digital revolution is an extraordinary incentive. At the same time, it’s essential that we become aware of the immense fragility and vulnerability of these new socio-territorial spaces. The imbalances are enormous, the divides are vast, and instability and hardship are always looming in the background. This is what makes me insist that in this era of hyper-connectedness, it is our duty to reinforce social ties so that technology does not become a factor we are unable to control, alienating individuals and communities from each other when it should be a factor of integration, a vehicle for communication, culture, ingenuity and creativity.

Our goal in the African continent is also to develop dynamic eco-systems capable of fomenting new ways of building cities and new paradigms. 

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In a world in crisis, how do we face up to the major challenges involved in building tomorrow’s city, a city that’s oriented towards human beings, citizens, solidarity, a city that’s resilient, open and connected? Can we turn our cities into open-air laboratories where we can work to anticipate the turning points of the future?

All over the planet, from north to south, east to west, cities are at the heart of our lives and the questions that face us with regard to our future.

The aim of our reflection is to expand our theory and practice on the type of living cities we’re proposing, to reinvent the city and ensure the convergence of the 3 major drivers of change: social inclusion, a new approach to urban infrastructure, and the input of the technology revolution, and digital technology in particular.

África conoce una trayectoria de urbanización, considerada una de la más rápida en el mundo. El número de residentes urbanos a más que doblado en el curso de las dos últimas décadas para superar los 412 millones hoy, es decir el 40 % de la población africana.

En apenas diez años, África contará con más ciudadanos que cualquier otro continente después de Asia; en 2035, su población deberá duplicarse y alcanzar 870 millones. 

Tendremos entonces la mitad de los africanos viviendo en zona urbana. El crecimiento será particularmente marcado en el sur de Sáhara. Lagos y Kinshasa, actualmente en 18 y 29 lugar en la clasificación de las ciudades las más pobladas del mundo, que en 2025 habrán pasado al 11 y 12 sitio respectivamente y sobrepasarán fácilmente la ciudad más grande de África en la actualidad, El Cairo. En términos de porcentaje, las ciudades de talla media crecerán todavía más rápidamente.

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En un continente atravesado por múltiples crisis pero igualmente siendo un territorio de esperanza en un contexto de crecimiento sin igual, la prioridad es construir un enfoque sobre los desafíos urbanos que tenga en cuenta la memoria, la historia, el contexto, más allá de los modelos o más allá del mantra que se agita a menudo frenéticamente sobre lo que es o debería ser una ciudad inteligente.

África en su conjunto está sufriendo una transformación radical de la manera en la que utiliza sus suelos, su agua y su energía así como con su manera de producir, de consumir y de distribuir los productos alimenticios. Esta transformación necesita un conjunto de políticas sociales, económicas y medioambientales que ponga las ciudades y la urbanización en el centro de todas las preocupaciones.

Las ciudades africanas son plurales, heterogéneas, diversas, complejas y en realidad son múltiples, como lo digo a menudo citando a la manera de las Ciudades Invisibles de Italo Calvino. Este pluralismo es positivo en mucho de sus aspectos pero obliga igualmente a reflexionar de manera aguda respecto la identificación de los problemas de fondo, que deben ser tratados en sus aspectos mas globales, transversales dejando de lado el lenguaje o actitudes tecnocráticas, igualmente verticales que poco hacen avanzar la transformación real e indispensable de las realidades urbanas africanas. Las ciudades como lugar de creatividad social y cultural, deben reforzar al aprendizaje de la coexistencia en la diferencia, contribuyendo a la circulación de los elementos culturales, de identidad pero igualmente del bien vivir juntos.

Grandes desafíos igualmente de gobernanza se presentan en Africa, En el siglo XXI, el siglo de las ciudades, el poder de los alcaldes debe concretizarse en la realidad de su ejercicio. Al mismo tiempo, la transparencia y la democracia son valores que deben primar en la dirección de la vida publica de las ciudades, para crear las condiciones del libre ejercicio del poder y del contra poder y mas allá aun, de darle la capacidad de empoderamiento a los ciudadanos sobre la base del libe albedrio.

Apoyándose en lo que pasa en las ciudades-capitales como Lagos, Abidján, Accra, Nairobi, Cotonou, El Cairo, Ciudad del Cabo…etc y cristalizando nuestra observación sobre el conjunto de los sistemas de producción de los espacios urbanos, no podemos negarnos a aceptar que la urbanización produjo en el curso de varios años una construcción de las ciudades cuya heterogeneidad en su construcción es una eje mayor de reflexión para el futuro: heterogeneidad en su hábitat, catastral, territorial, legalidad o ilegalidad de su desarrollo, precariedad, desigualdad, pobreza pero también desarrollo de infraestructuras de tipos muy diferentes.

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El continente africano posee la proporción más grande de ciudadanos que viven en “viviendas informales ” en el mundo, para utilizar un termino utilizado corrientemente pero que esta lejos de reflejar el gran abandono y dificultades de grandes sectores de esa población urbanizada en los ultimas decenios por los asentamientos de fortuna. ¿Como hablar de inteligencia de la ciudad cuando amplios sectores viven con menos de 1US$ al día y no poseen el acceso a los recursos básicos, agua, saneamiento, salubridad, empleo?

Siendo la urbanización un fenómeno de en el cual asistimos al entrelazamiento de las actividades humanas, a la densificación de los hombres de orígenes diversos, esto nos obliga a abordar la problemática de la ciudad inteligente, sostenible y resiliente bajo el ángulo de lo que hace la particularidad de estas ciudades africanas: desorden aparente, gran juventud, desarrollo rápido, densificación no controlada pero también un potencial de creatividad y de desarrollo bastante único en un mundo en crisis que ve hoy África como un recurso capital para el futuro.

En África, las políticas de desarrollo sostenible en los ambientes urbanos son mucho más que una ‘ opción simpática pero facultativa”, declaró hace poco Nicholas You, presidente del Comité de pilotaje de la “World Urban Campaign” lanzado por la ONU-HABITAT. Son las políticas urbanas las que van al final determinar si África posee las capacidades de asegurar el desarrollo sostenible del conjunto de su sociedad. ” Las ciudades deben ser el centro de las prioridades para las políticas públicas y al mismo tiempo tienen que conllevar la preservación del medio ambiente en el corazón de las tentativas para resolver los problemas económicos y sociales.

Al mismo tiempo y resultado concreto de lo que significa la palanca poderoso la tecnología ubiquitaria, en Africa, tenemos una gra, creatividad que se expresa en eco sistemas urbanos, en particular sobre el terreno de la hyper proximidad y la utilización de las redes sociales y la convergencia con el m-comercio.

Pude constatar una vez mas, lo que he escrito en múltiples ocasiones sobre como en particular en Africa del oeste, pero qua ya haba observado igualmente en Africa del sur, como la transformación urbana ha impactado los comportamientos de servicios de proximidad. La masiva presencia de los teléfonos celulares ha dado lugar a ese interesante fenómeno de bancarización a través de su numero de celular. El número de teléfono, ya no es simplemente un “lugar virtual” de conversación sino ante todo, el kiosco alrededor del cual se realizan actos cotidianos de la vida, tales como el transfert de dinero, las compras, los envios de paquetes y una mutliplicidad de servicios que se imbrican los unos en los otros.

África es así, un continente pionero en la utilización de los Smartphones y su hibridación en la vida cotidiana a través de actos simples y permanentes de la vida. Los aportes de las distintas diásporas que han regresado al continente, le dan un empuje a la creatividad, que la colocan a la cabeza de magnificas start up y eco sistemas de creación de valor.

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Al mirar la talla, el peso económico y político y las tendencias socioculturales que transportan las nuevas vidas urbanas en el continente, podemos darnos cuenta de cómo la transformación de nuestras ciudades están enfrentadas al reto mayor de la calidad de vida en el seno de esos espacios urbanos. En el continente africano, la paradoja, que en realidad no es una, es la constatación de cómo las nuevas tecnologías imprimen profundamente y duraderamente su marca en la vida cotidiana de cada uno.

La fuerza y las capacidades vertiginosas de las revoluciones tecnológicas, del digital y de la ubicuidad, para crear nuevos usos y servicios es un incentivo extraordinario. Al mismo tiempo, es indispensable tomar conciencia de la inmensa fragilidad y vulnerabilidad de esos nuevos espacios socio territoriales. Los desequilibrios son enormes, las brechas son vastas y pocas cosas bastan para que se generen situaciones de inestabilidad o de gran dificultad. Esto me hace insistir plenamente que en esta era de la hyper connectividad tenemos el imperativo de reforzar el lazo social, para que la tecnología no se haga un factor que nos sobrepasa alejándonos unos de otros y que contribuya a alejar las comunidades entre ellas, cuando debe ser un factor integrativa, vehículo de comunicación, de cultura, de ingeniosidad y de creación.

Nuestro reto es en el territorio africano igualmente de desarrollar al corazón de los territorios ecosistemas dinámicos donde se inventen las nuevas maneras de construir la ciudad y dónde se elaboran los nuevos paradigmas. 

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¿ Cómo en un mundo en crisis, frente a los grandes desafíos para construir la ciudad de mañana, humana, ciudadana, solidaria, résiliente, conectada y abierta? ¿ Podemos hacer nuestras ciudades de la sala de estar labs a cielo abierto, donde pudiéramos trabajar para anticipar las roturas próximas?

Del norte en el sur, del este al oeste del planeta, las ciudades están en el corazón de nuestras vidas a los que nosotros interrogamos sobre nuestro devenir.

Nuestra reflexión es de profundizar nuestro concepto y practica alrededor de la ciudad viva que proponemos privilegiar, para reinventar la ciudad, la convergencia de los 3 ejes a mayores de cambio: la inclusión social, repensar las infraestructuras urbanas y de poner en el servicio de los usos las aportaciones de las revoluciones tecnológicas y entre ella el digital.

L’Afrique connaît un rythme d’urbanisation considéré comme l’une des plus rapides au monde. Le nombre de citadins a plus que doublé au cours des deux dernières décennies et dépasse aujourd’hui les 412 millions, soit 40 % de la population africaine.

Dans à peine dix ans, l’Afrique comptera plus de citadins qu’aucun autre continent à part l’Asie. En 2035, sa population pourrait avoir doublé pour atteindre 870 millions.

La moitié de la population africaine vivra alors en zone urbaine. La croissance sera particulièrement marquée au sud du Sahara. En 2025, Lagos et Kinshasa, actuellement 18e et 29e au classement des villes les plus peuplées au monde, occuperont respectivement la 11e et la 12e place, devançant de loin la plus grande ville d’Afrique actuelle, Le Caire. En termes de pourcentages, les villes de moyenne taille connaîtront une croissance encore plus rapide.

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Sur un continent traversé par de multiples crises, mais aussi porteur d’espoir dans un contexte de croissance inégalée, la priorité consiste à mettre au point une approche des défis urbains qui tienne compte de la mémoire, de l’histoire et du contexte, au-delà des modèles ou des mantras souvent fiévreusement brandis sur ce qu’est ou devrait être une ville intelligente.

L’Afrique dans son ensemble souffre d’une transformation radicale de sa façon d’utiliser les sols, l’eau et l’énergie mais aussi de produire, consommer et distribuer les produits alimentaires. Cette transformation nécessite l’adoption d’un ensemble de politiques sociales, économiques et environnementales qui placent les villes et l’urbanisation au centre de toutes les préoccupations.

Les villes africaines sont plurielles, hétérogènes, diverses, complexes et, en réalité, elles sont multiples, comme je le répète souvent, à la manière des Villes invisibles d’Italo Calvino. Ce pluralisme est positif à bien des égards, mais il oblige également à réfléchir intensément à l’identification des problèmes de fond, lesquels doivent être traités sous leurs aspects les plus mondiaux, transversaux, en délaissant le langage ou les attitudes technocratiques, tous plus « verticaux » les uns que les autres et qui font peu progresser la transformation réelle et indispensable des réalités urbaines en Afrique. Les villes, en tant qu’espaces de créativité sociale et culturelle, doivent favoriser l’apprentissage de la coexistence dans la différence, en contribuant à la circulation des éléments culturels, d’identité, mais aussi du bien vivre ensemble.

L’Afrique est également confrontée à d’importants défis de gouvernance. Au XXIe siècle, le siècle des villes, le pouvoir des maires doit se concrétiser dans la réalité de leur exercice. En même temps, les valeurs de transparence et de démocratie doivent primer dans la gestion de la vie publique des villes, pour créer les conditions du libre exercice du pouvoir et du contre-pouvoir et même au-delà, en leur permettant d’habiliter les citadins sur la base du libre arbitre.

Si l’on s’appuie sur ce qui se passe dans les grandes capitales comme Lagos, Abidjan, Accra, Nairobi, Cotonou, Le Caire, Le Cap, etc. et si l’on focalise l’observation sur l’ensemble des systèmes de production des espaces urbains, force est d’accepter que l’urbanisation a entraîné en quelques années la construction de villes dont l’hétérogénéité en termes de leur construction constitue un axe de réflexion majeur pour le futur : hétérogénéité de l’habitat, cadastrale, territoriale, légalité ou illégalité de leur développement, précarité, inégalités, pauvreté, mais aussi développement de types d’infrastructures très différents.

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Le continent africain compte la plus forte proportion au monde de citadins qui vivent dans des « logements informels », expression certes courante mais loin de refléter l’abandon et les difficultés extrêmes de larges pans de cette population urbanisée au cours des dernières décennies dans des installations de fortune. Comment parler d’intelligence de la ville, quand une grande partie de la population vit avec moins de 1 dollar US par jour et n’a pas accès aux ressources de base, comme l’eau, l’assainissement, l’hygiène ou l’emploi ?

Etant donné que le phénomène d’urbanisation s’accompagne d’un entrecroisement des activités humaines et de la densification de gens d’origines diverses, elle nous oblige à aborder la problématique de la ville intelligente, durable et résiliente sous l’angle de ce qui fait la particularité de ces villes africaines : désordre apparent, extrême jeunesse, développement rapide, densification incontrôlée, mais aussi potentiel de créativité et de développement relativement unique dans un monde en crise, où l’Afrique est aujourd’hui considérée comme une ressource capitale pour l’avenir.

En Afrique, les politiques de développement durable en milieu urbain sont beaucoup plus qu’une simple « option agréable mais facultative », a déclaré il y a peu, Nicholas You, président du Comité de pilotage de la « World Urban Campaign », lancée par ONU-HABITAT. Ce sont les politiques urbaines qui détermineront au final si l’Afrique possède les capacités d’assurer le développement durable de l’ensemble de sa société.   Les villes doivent être au centre des priorités des politiques publiques et, en même temps, elles doivent placer la préservation du milieu ambiant au cœur même des initiatives destinées à résoudre les problèmes économiques et sociaux.

En même temps, l’omniprésence de la technologie constitue un puissant effet de levier dont le résultat concret est une grande créativité en Afrique, créativité qui se traduit par des écosystèmes urbains, en particulier sur le terrain de l’hyper-proximité, de l’utilisation des réseaux sociaux et de la convergence avec le m-commerce.

Une fois de plus, j’ai pu constater ce que j’ai écrit maintes fois, à savoir qu’en particulier en Afrique de l’Ouest, mais aussi en Afrique du Sud, comme je l’ai également observé, la transformation urbaine a eu un impact sur les comportements des services de proximité. L’omniprésence de la téléphonie mobile a donné lieu à un phénomène intéressant de bancarisation par téléphone portable. Le numéro de téléphone n’est plus un simple « espace virtuel » de conversation, mais avant tout un kiosque autour duquel s’effectuent les actes de la vie quotidienne, comme le transfert d’argent, les courses, les envois de colis et une multiplicité de services qui s’imbriquent les uns dans les autres.

Telle est l’Afrique, un continent pionnier dans l’utilisation des Smartphones et de leur intégration au quotidien à travers les actes simples et constants de la vie.

Les apports des diverses diasporas qui sont revenues sur le continent boostent la créativité, à l’origine de magnifiques start-ups et écosystèmes de création de valeur.

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Face à la taille, au poids économique et politique et aux tendances socioculturelles dont ces nouvelles vies urbaines sont porteuses sur ce continent, on se rend compte que la transformation de nos villes est confrontée au défi majeur de préserver la qualité de vie au sein de ces espaces urbains. Sur le continent africain, le paradoxe qui n’en est pas vraiment un, est de constater à quel point les nouvelles technologies marquent d’une empreinte profonde et durable la vie quotidienne de tout un chacun.

En termes de création de nouveaux usages et services, la puissance et les capacités vertigineuses des révolutions technologiques, du numérique et de l’omniprésence représentent une motivation extraordinaire. En même temps, il est indispensable de prendre conscience de l’immense fragilité et de la vulnérabilité de ces nouveaux espaces socio-territoriaux. Les déséquilibres sont énormes, les fossés sont vastes et il s’en faudrait de peu pour que surgissent des situations d’instabilité ou de grande difficulté. C’est pourquoi j’insiste sur le fait qu’à une ère d’hyper connectivité, nous devons impérativement renforcer le tissu social afin que la technologie ne devienne pas un facteur qui nous dépasse, nous éloignant les uns des autres, aussi bien individus que communautés, alors qu’elle doit être un facteur d’intégration et un véhicule de communication, de culture, d’ingéniosité et de création. 

Notre défi sur le territoire africain consiste aussi à développer, au cœur même des territoires, des écosystèmes dynamiques où se créent les nouvelles façons de construire la ville et où s’élaborent les nouveaux paradigmes. 

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Comment, dans un monde en crise, face aux immenses défis, construire la ville de demain, humaine, citoyenne, solidaire, résiliente, connectée et ouverte ? Pouvons-nous faire de nos villes un laboratoire à ciel ouvert où nous pourrons anticiper les fractures prochaines ?

Du nord au sud et de l’est à l’ouest de la planète, les villes sont au cœur de nos vies, nous qui nous interrogeons sur notre devenir.

Notre réflexion consiste à approfondir nos concepts et nos pratiques autour de la ville vivante que nous nous proposons de privilégier, afin de la réinventer, à la convergence des trois principaux axes du changement : l’inclusion sociale, repenser les infrastructures urbaines et mettre au service des utilisateurs les apports des révolutions technologiques, notamment le numérique.