Tzvetan Todorov, a great humanist philosopher, who preferred to be considered as a “historian of ideas”, has died in Paris at the age of 77

Tzvetan Todorov, un grand philosophe humaniste, qui préférait être considéré comme un «historien des idées», vient de s’éteindre à Paris à l’âge de 77 ans.

Tzvetan Todorov, un gran filósofo humanista, quien ha sido considerado como un “historiador de las ideas”, ha fallecido en París a la edad de 77 años.

Carlos Moreno Tzvetan Todorov

His life, his career, his work, his approach as a “committed observer”, a free man, a thinker of freedom, his self-consciousness and his look on others, his open- mindedness towards the world, his steadfast promotion of the strength of ideas to face all forms of totalitarianism,mediocrity, its deep faith in the quality of the human being to resist darkness and extremism… that made a man who shaped the humanist thought.

To pay him tribute, is also to make a reference to his thought faced with today’s issues. In 2012 in his text “Les ennemis intimes de la démocratie”, he reminded to us, – which is so relevant today -, that our societies have caused these threats such as ultra liberalism and populism, which jeopardize our societies from the inside.

In 2015, in his work “Les insoumis”, – and is the timing a coincidence ?, re edited this month in paperback-, he pays tribute in what he considered worth knowing, the embodiment of  ideas carried by men and women, who had decided to stand up to totalitarianisms, to  dictatorship, to mind control, to the negation of the human race and Manicheanism: Etty Hillesum, Germaine Tillion, Malcolm X, Nelson Mandela, Boris Pasternak, Alexandre Soljenitsyne, Edward Snowden.

Born in Bulgaria in 1939, he lived the communist totalitarianism from the inside before coming to France, where he arrived at the age of 24. A french citizen in 1973, Doctor in psychology, theorist of literature, in particular fantastic, semiologist, he dedicated his works to Humanism, to Otherness, I, us, the others, to the defense of democracy and to the diversity of cultures and ideas.

“Having crossed myself the borders, I have tried to facilitate the crossing to others. Borders between countries, languages, cultures… but also between the commonplace and the essential, the everyday life and the sublime, the material  and the spiritual life”.

The collection of his essays written between 1983 and 2008, published under the title “La signature humaine” clarifies his thought which built up by analyzing the other people’s opinion, obviously influenced by his personal journey clearly marked by altruism: “it is the only immortality which is worth: the others live in us, and we do live in the others”.

In this picture of the humanist thought, dealing with the concern and the threats in history, he shows us that the human condition, the construction of self, is made of meetings, of crossings, for keeping the wealth of his work: “There is no doubt I  live with the conviction that the condition of the human being remains marked by its meetings with the others”. 

Tzvetan Todorov founded the concept of “memorywork” which he preferred to that of the “duty of remembrance”: “in itself, memory is neither a good nor a bad thing. It all depends on the use which we make of it. The worst crimes were often justified by calls to the memory. Hitler never stopped using the humiliation Germany went through in 1919 to justify his undertaking”.

Between sacrilizing and everyday acceptance, the memory of the past has to be the capacity to keep this memory “alive” to allow oneself to act in the present time, not out of vengeance but to continue to build a collective identity: “to recognize the right of the human person for dignity is also part of the modern conception of justice, that is why no mention of the past can justify the legalization of torture, which is a denial of dignity… Life lost against death, but memory wins in its fight against oblivion”.

The thought of Tzvetan Todorov, – circumventing the rules of etiquette-, come back to actuality in a turning point of our history, where authoritarianisms, populisms, demagogueries, are threats everywhere ensuing exclusion, identical reflexes, rejection of other people, narrow parochialism, and also all sorts of violence. He warned us against the rise of the extremist ideologies, and against the incapacity of the democracies to find a humanist expression committed to a collective identity, respectful of multiculturalism and diversity. He reminded us the importance for our democracy to have built up an identity of its own in Europe, having to deal with two totalitarianisms, communism and Nazism, and the need for a profound democratic renewal while facing what is at stake in the present situation with the increasing disparities: “it is a page which must be well read to leave the dark chapters of its past behind”.

Tzvetan Todorov was thus a whistleblower in a democracy which becomes distorted, when it is not able to guarantee the pluralism of powers anymore, the diversity of cultures and ideas, when there are more and more instances of living spaces of society, where the democratic presence dilutes or does not exist anymore. A whistleblower indeed, when since 2011, he has been reporting the abuse of the use of the word freedom, when the European xenophobic parties were flying its banner, and of which he considers they are a danger for democracy: “the latter is threatened not by those who appear openly as his enemies from the outside, but rather from the inside, by ideologies and movements despite their avowed commitment to it”.

The profoundly humanist thought of Tzvetan Todorov is a rampart against the isolationist, protectionist and identical intentions, which make of the immigration and the foreigner the scapegoats of societal changes and crisis situations which we experience: “the lifestyle of the French people changed in a spectacular way during the last 100 years, under pressure of numerous factors, as the backward movement of agriculture and the rise of urbanization, the emancipation of women, birth control, the technological revolutions and the new forms of work organization. The contacts with the foreign population, plays in this respect, a rather marginal role”.

Totally convinced that altruism and the eye of the other which livens up each of us is the key to understand and transform the world, let me end this tribute by quoting Tzvetan Todorov and thus propagating his humanist thought: “we all inhabitants of the earth, are committed in the same adventure today, and condemned to succeed or to fail together. Even if every individual is powerless in front of the huge challenges which lay ahead, it is also true that: “history does not obey unchanging principles, the Providence does not decide on our fate and the future depends on human wills”.

Sa vie, son parcours, son œuvre, sa démarche «d’observateur engagé», d’homme libre, de penseur de la liberté, son regard sur lui-même et sur les autres, son ouverture vers le monde, sa défense intransigeante de la force des idées pour faire face aux totalitarismes, à la médiocrité, sa croyance profonde dans la qualité de l’humain pour résister face aux obscurantismes, aux extrémismes… Tout cela ont fait de lui un homme qui a marqué profondément de son empreinte, la pensée humaniste.

Lui rendre hommage, est aussi faire référence à sa pensée face aux enjeux d’aujourd’hui. En 2012 dans son texte «Les ennemis intimes de la démocratie», il nous rappelait, – avec une telle actualité aujourd’hui-, que nos sociétés ont engendré ces menaces comme l’ultra libéralisme et le populisme, qui mettent en danger, de l’intérieur, nos sociétés.

En 2015, dans son ouvrage «Les insoumis», – et hasard du calendrier, réédité ce mois-ci en collection de poche-, il rend hommage à ce à quoi il croyait profondément, à savoir l’incarnation des idées portée par des hommes et des femmes, qui avaient décidé de résister face aux totalitarismes, à la dictature, à la manipulation des esprits, à la négation du genre humain et au manichéisme : Etty Hillesum, Germaine Tillion, Malcolm X, Nelson Mandela, Boris Pasternak, Alexandre Soljenitsyne, Edward Snowden.

Né en Bulgarie en 1939, il a vécu de l’intérieur le totalitarisme communiste avant de venir en France, où il est arrivé à 24 ans. Devenu français en 1973, Docteur en psychologie, théoricien de la littérature en particulier fantastique, sémiologue, il a consacré ses travaux à l’humanisme, l’altérité, le je, le nous, les autres, à la défense de la démocratie et à la diversité des cultures et des idées.

« Après avoir traversé moi-même les frontières, j’ai essayé d’en faciliter les passages à d’autres. Frontières entre pays, langues, cultures… mais aussi entre le banal et l’essentiel, le quotidien et le sublime, la vie matérielle et la vie de l’esprit ».

Le recueil de ses essais écrits entre 1983 et 2008, publiés sous le titre «La signature humaine» explicitent cette pensée qui s’est construite en analysant le regard des autres, évidemment colorée par son itinéraire personnel fortement marqué par l’altruisme : « C’est la seule immortalité qui vaille : les autres vivent en nous, nous vivons dans les autres ».

Dans ce portrait de la pensée humaniste, face à l’inquiétude et aux menaces de tout ordre au travers l’histoire, il nous montre que la condition humaine, la construction de soi, est faite de rencontres, de croisements, qui permettent de forger une œuvre : « Je vis sans doute avec la conviction que la condition de l’être humain reste marquée par ses rencontres avec les autres ».

Tzvetan Todorov a forgé le concept de «travail de mémoire» qu’il préférait à celui du «devoir de mémoire» : « en elle-même, la mémoire n’est pas une bonne ou mauvaise chose. Tout dépend de l’usage que l’on en fait. Les pires crimes ont souvent été justifiés par des appels à la mémoire. Hitler n’a eu de cesse d’utiliser l’humiliation subie par l’Allemagne en 1919 pour justifier son entreprise ».

Entre sacralisation et banalisation, le souvenir du passé doit être avant tout la capacité à garder une mémoire vivante pour s’autoriser à agir dans le temps présent, non pas par un esprit de vengeance mais pour continuer à construire une identité collective : « reconnaître le droit de la personne humaine à la dignité fait également partie de la conception moderne de la justice, c’est pourquoi aucun rappel du passé ne peut justifier la légalisation de la torture, qui est un déni de dignité… La vie a perdu contre la mort, mais la mémoire gagne dans son combat contre le néant ».

La pensée de Tzvetan Todorov, – qui a échappé aux étiquettes -, est de toute actualité dans un moment charnière de notre histoire, où autoritarismes, populismes, démagogies, menacent de partout avec leur lot d’exclusion, de réflexes identitaires, de rejet de l’autre, de repli sur soi, et aussi de violences de toute sorte. Il nous mettait en garde contre la montée des extrémismes, et sur l’incapacité des démocraties à trouver une expression humaniste au service d’une identité collective, respectueuse du multi culturalisme et de la diversité. Il nous rappelait l’importance pour notre démocratie de s’être forgée une identité, en Europe, au contact de deux totalitarismes qui l’ont traversée, le communisme et le nazisme, et la nécessité d’un profond renouvellement démocratique face à ce qui est en jeu dans la situation présente des inégalités croissantes : «c’est une page qui doit être bien lue avant qu’on ne la tourne définitivement».

Tzvetan Todorov fut ainsi un lanceur d’alerte d’une démocratie qui se dénature quand elle n’est plus en capacité de garantir le pluralisme des pouvoirs, la diversité des cultures et des idées lorsqu’apparaissent et se multiplient des espaces de vie de la société où la présence démocratique se dilue ou n’existe plus. Lanceur d’alerte aussi, concernant l’usage du terme liberté, dont il signale l’abus, par exemple depuis 2011 quand il devient l’étendard des partis xénophobes européens, et dont il considère qu’ils sont un danger pour la démocratie: «celle-ci est menacée non pas par ceux qui se présentent ouvertement comme ses ennemis de l’extérieur, mais plutôt de dedans, par des idéologies et des mouvements qui se disent être ses défenseurs».

La pensée profondément humaniste de Tzvetan Todorov est un rempart contre les desseins isolationnistes, protectionnistes et identitaires, qui font de l’immigration et de l’étranger les bouc-émissaires de changements sociétaux et de situation de crises que nous traversons : “le mode de vie des Français a changé de manière spectaculaire au cours des 100 dernières années, sous la pression de nombreux facteurs, comme le recul de l’agriculture la montée de l’urbanisation, l’émancipation des femmes, le contrôle des naissances, les révolutions technologiques et l’organisation du travail. Les contacts avec la population étrangère est à cet égard un facteur plutôt marginal”.

Totalement convaincu que l’altruisme et le regard de l’autre qui anime chacun sont la clé pour comprendre et transformer le monde, terminons cet hommage avec ces mots que Tzvetan Todorov nous lègue pour continuer à faire rayonner une pensée humaniste : «Nous tous habitants de la terre, sommes engagés aujourd’hui dans la même aventure, condamnés à réussir ou à échouer ensemble. Même si chaque individu est impuissant devant l’énormité des défis, ceci n’en reste pas moins vrai : l’histoire n’obéit pas à des voies immuables, la Providence ne décide pas de notre destin et l’avenir dépend des volontés humaines ».

Su vida, su trayectoria, su obra, su “observador comprometido”, de hombre libre, de pensador de la libertad, su mirada sobre sí mismo y sobre los demás, su apertura frente al mundo, su defensa intransigente de la fuerza de las ideas para hacer frente a los totalitarismos, a la mediocridad, su creencia profunda en la calidad del ser humano para resistir frente a los obscurantismos, a los extremismos… Todo ello hace de él un hombre que ha marcado profundamente con su impronta el pensamiento humanista.

Rendirle homenaje es también hacer referencia a su pensamiento frente a los desafíos de hoy. En 2012, en su texto Los enemigos íntimos de la democracia nos recuerda —con una actualidad como la de hoy— que nuestras sociedades han engendrado amenazas como el ultraliberalismo y el populismo, que ponen en peligro, desde el interior, nuestras sociedades. En 2015, en su obra Los insumisos —y por casualidades del calendario, reeditado este mes en Francia, edición de bolsillo—, rinde homenaje a lo que él creía profundamente, es decir, la encarnación de las ideas en hombres y mujeres que han decidido de resistir frente a los totalitarismos, a la dictadura, a la manipulación de los espíritus, a la negación del género humano y al maniqueísmo: Etty Hillesum, Germaine Tillion, Malcolm X, Nelson Mandela, Boris Pasternak, Alexandre Soljenitsyne, Edward Snowden.

Nacido en Bulgaria en 1939, vivió directamente el totalitarismo comunista antes de venir a Francia, donde llegó a los 24 años. Nacionalizado francés en 1973, Doctor en psicología, teórico de la literatura, en particular la fantástica, semiólogo, consagró su trabajo al humanismo, a la alteridad, el yo, los otros, los nosotros, la defensa de la democracia y de la diversidad de culturas e ideas.

“Tras haber cruzado las fronteras por mí mismo, he intentado facilitar el paso de los demás. Fronteras entre países, lenguas, culturas… pero también entre lo banal y lo esencial, lo cotidiano y lo sublime, la vida material y la vida del espíritu”.

La colección de sus ensayos escritos entre 1983 y 2008, publicados bajo el título La firma humana, explicita este pensamiento que se construye analizando la mirada de los demás, evidentemente coloreado por su itinerario personal, fuertemente marcado por el altruismo: “la inmortalidad que vale la pena: los otros que viven en nosotros, nosotros que vivimos en los otros”. En este marco del pensamiento humanista, frente a la inquietud y las amenazas de todo tipo a lo largo de la historia, nos muestra que la condición humana, la autoconstrucción, está hecha de reencuentros, de cruces que permiten forjar una obra: “Yo he vivido sin duda con la convicción de que la condición del ser humano está marcada por sus encuentros con los demás”.

Tzvetan Todorov ha acuñado el concepto de “trabajo sobre la memoria”, el cual prefirió frente al “deber de memoria”: “en sí misma, la memoria no es algo bueno o malo. Todo depende del uso que se le dé. Los peores crímenes se han justificado apelando a la memoria. Hitler ha utilizado la humillación sufrida por Alemania en 1919 para justificar su empresa.” Entre la sacralización y banalización, nuestra actitud ante el pasado debe ser ante todo la capacidad de mantener una memoria viva para afianzarse a actuar en el presente, no con un espíritu de venganza sino para continuar construyendo una identidad colectiva: “reconocer el derecho de la persona humana a la dignidad forma parte igualmente de la concepción moderna de la justicia, esto se debe a que ningún recuerdo del pasado puede justificar la legalización de la tortura, que es un negación de la dignidad… La vida pierde frente a la muerte, pero la memoria gana en su combate contra la nada”.

El pensamiento de Tzvetan Todorov, —que ha escapado a las etiquetas—, es de total actualidad en un momento crucial de nuestra historia, donde los autoritarismos, populismos, demagogias, amenazan por todas partes con su gran exclusión, con reflejos identitarios, de rechazo al otro, de recogerse sobre uno mismo, y también de violencia de todo tipo. Él nos advirtió contra el crecimiento de los extremismos, y sobre la incapacidad de las democracias modernas de encontrar una expresión humanista al servicio de una identidad colectiva, respetuosa del multiculturalismo y de la diversidad. Nos recuerda la importancia para nuestra democracia de forjarse una identidad en Europa. De recordar que esta emerge del contacto con los dos totalitarismos que la han atravesado, el comunismo y el nazismo. Nos interpela sobre la necesidad de una urgente y profunda renovación de la democracia, que está al orden del día aún más en la situación presente de desigualdades crecientes: “esta es una página que debe ser bien leída antes de pasarla definitivamente”.

Tzvetan Todorov denuncia una democracia que se desnaturaliza cuando no está en capacidad de garantizar el pluralismo de los poderes, la diversidad de las culturas y de las ideas que aparecen, cuando se multiplican los espacios de vida de la sociedad donde la presencia democrática se diluye o ya no existe. Denuncia además el abuso del término libertad, por ejemplo después del 2011 cuando se convierte en el estandarte de los partidos xenófobos europeos, y donde considera que son un peligro para la democracia: “no se ve amenazada por los que presentan abiertamente como sus enemigos del exterior, si no los del interior, por sus ideologías y los movimientos que se dicen entre sus defensores”.

El pensamiento profundamente humanista de Tzvetan Todorov es un bastión contra los deseos aislacionistas, proteccionistas e identitarios, que hacen de la inmigración y del extranjero los chivos expiatorios de los cambios sociales y de la situación de crisis que atravesamos: “el modo de vida de los franceses ha cambiado de manera espectacular en el curso de los últimos 100 años, sobre la presión de numerosos factores, como el declive de la agricultura, el crecimiento de la urbanización, la emancipación de la mujer, el control de la natalidad, las revoluciones tecnológicas y la organización del trabajo. Los contactos con la población extranjera, en este sentido, son un factor más bien marginal”.

Totalmente convencido de que el altruismo y el tomar en cuenta al otro son la clave para comprender y transformar el mundo, terminamos este homenaje con estos términos que Tzvetan Todorov nos ha legado para continuar irradiando un pensamiento humanista: “Todos somos habitantes de la Tierra, estamos involucrados hoy en día en la misma aventura, condenados a un éxito o fracaso común. Aunque cada individuo es impotente frente a la enormidad de los desafíos, esto sigue siendo cierto: la historia no obedece a formas inmutables, la Providencia no decide nuestro destino y el futuro depende de las voluntades humanas”.